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まめ知識 2019.09.13

十五夜にはウサギが餅つきをしているの?心にしみる「月うさぎ伝説」

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「十五夜」は旧暦8月15日の夜のことで、この夜の月は「中秋(または仲秋)の名月」と呼ばれ、満月になります。また、十五夜は月見・名月(めいげつ)・芋名月など、さまざまな呼び名で親しまれている、満月を鑑賞する行事です。今回は「お月見」の風習や、満月からイメージする「月うさぎ」について紹介します。

十五夜の行事の歴史

古代中国では、旧暦8月15日のことを秋(旧暦7~9月)の中心という意味で「中秋」と呼び、名月を愛でる「中秋節」が行われてきました。日本でこの風習が盛んになったのは平安時代から。貴族の間で、船上で水面に映る月を眺め、管弦の響きに耳を傾け詩歌を詠む、風雅な「中秋観月の宴」が行われるようになりました。

この行事が伝わる以前より、日本では信仰の意味から満月の日を節目とし、特に旧暦八月の満月は大切な「初穂祭」の日でした。こうした背景から、江戸時代に入り、庶民も十五夜を楽しむようになると、収穫祭の意味合いが色濃くなります。稲が育ち間もなく収穫が始まる十五夜のころ、収穫を喜び感謝する日になりました。

今は、お月見にはお供えをします。地域によって違いはありますが、ススキ、15個の団子をピラミッドに積んだ「お月見団子」、サトイモなどの農作物を供えるのが一般的です。

月のウサギ伝説

ところで、満月にうさぎがいるイメージはどこから来ているのでしょうか。インドのジャータカ神話が日本に伝わり、平安時代に『今昔物語集』に書かれたことが由来と言われています。そのあらすじは・・・

ウサギとキツネ、サルの3匹が暮らしていました。お腹を空かした老人が現れ、3匹は老人のために食べ物を集めます。木登りが得意なサルは木の実を集め、泳ぎが得意なキツネは川で魚を捕まえましたが、特技のないウサギは何も採ることができません。悩んだウサギは「私の肉を食べてください!」と、火の中に飛びこみました。この老人は神様で、ウサギの行動を哀れみ、月の中に蘇らせました。

切ないストーリーですね。月にうさぎがいると言われるのには、この『月うさぎの伝説』が大きく関わっています。

うさぎはなぜ餅つきをしているの?

さらに日本では、月の中でうさぎが餅をついていると言われています。なぜ「餅つき」なのか。古代中国の神話では「月のウサギは、杵で不老不死の薬をついている」と言われているそうです。十五夜の行事が日本に渡り、満月を「望月」(もちづき)と呼んでいたことから『餅つき』に転じたという説があります。お米の収穫に感謝する意味も込めて、お餅になったのかもしれませんね

世界のどこから見ても、ほぼ同じ面が見えるはずの月ですが、「女性の横顔」「怪物」「ライオン」など見え方はいろいろ。昔から世界中の人々が同じ月を眺め、思いを巡らせていたのですね。
2019年の十五夜は9月13日(金)です。少しずつ夜が長くなるころ、ゆっくりと月を眺めて見てはいかがでしょうか。

記事/杉本雅美

日々の生活の中で、無理のない程度に四季の変化を感じ、ひと手間かけることを心がけて夫とふたりで暮らしています。フリーのライターとしてインタビューやイベントレポート、暮らしに関することなど、多様な情報をお届けしています。

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